긍정심리학: 가장 미국적인 행복론

이동준
㈜두산 전략팀장

긍정심리학(Positive Psychology)은 실용적이고 긍정적인 미국인의 특성을 보여주는, 매우 미국적인 학문분야입니다.

1998년 미국심리학회 회장 마틴 셀리그먼은 보통사람들의 행복추구를 위한 새로운 심리학을 주창합니다 .이는 심리문제를 안고 있는 사람들을 위한 기존 심리학과는 차별화되는 내용이었으며, 고도화되는 자본주의 체제에서 정신적 공허함을 느끼던 미국인들에게 큰 호응을 얻게 됩니다. 일반적인 인문학 분야들의 오랜 역사를 생각하면 상당히 젊은 학문인 셈입니다.

긍정심리학의 가치

긍정심리학은 더 행복해 지기 위한 세가지 Path를 명쾌하게 정의합니다. Pleasant life, Engaging life, Meaningful life가 그 내용입니다.

Pleasant life는 말 그대로 즐거움을 추구하는 삶입니다. 흥미로운 점은 이 영역의 약 50%는 유전적으로 결정되어 있다는 사실입니다. ‘행복감도 타고난다’ 는 이야기가 실제 근거가 있는 셈이지요. 긍정심리학에선 이 영역을 개선하기 위한 여러 테크닉들을 개발하여 제시하지만 그 한계를 인정합니다. (10~15% 개선) Engaging life는 심리학자 칙센트 미하이가 정립한 개념으로, ‘몰입(flow)’ 에 해당합니다. 적절한 정도로 도전적인 과제를 수행할 때 느끼는, 시간이 멈춘 듯한 집중상태지요. 그 극치가‘무아지경’ 이 될테구요. Meaningful life는 ‘소명의식(calling)’을 지칭합니다. 많은 경우, 사회, 국가, 종교, 학문 등 자아보다 더 큰 대상에 대한 헌신을 의미하며, 삶의 목적이 되겠지요.

다양한 연구결과는, ‘몰입’과 ‘소명의식’이 ‘즐거움 추구’와 비교할 때, 행복에 기여하는 정도와 지속성에서 훨씬 우세하다는 점을 보여줍니다. 타고난 행복감이 부족한 사람도 몰입과 소명 영역의 개척 정도에 따라 충분한 행복을 느끼며 살 수 있다는 긍정의 메시지를 전해주는 것이지요.

세 영역 각각을 추구하기 위한 방법에는 정답이 없으며, 각자의 기질과 성향에 맞게 개발해야 합니다. 다만 더 행복해 지기 위해서, 이런 체계와 상관관계를 이해하는 것은 중요하다고 생각합니다. 이를테면, 즐거움만 추구하는 것은 행복에 이르는 길이 아니라는 점을 아는 것이지요.

한국사회 적용

목표를 달성할 때까지 행복을 유예하는데 익숙한 한국사회에, ‘더 행복하면 더 나은 성과를 낸다’는 메시지는 신선합니다. ‘내가 행복해야 남을 더 잘 도울 수 있다’는 연구결과도, 자신보다 우리를 중시하는 문화에 시사하는 바가 있습니다.

기초적인 사회 안전망이 갖춰지지 않거나, 빈곤문제가 심각한 국가에서 긍정심리학은 적용되기 어렵습니다. 그런 의미에서 한국은 긍정심리학이 자랄 토대가 마련된 사회입니다.

긍정심리학의 한계

굳이 아리스토텔레스를 언급할 것도 없이, 행복이 인간이 궁극적으로 추구하는 바라는 건 우리모두 직관적으로 동의하는 내용입니다. 그리고 그 방법에 대해, 역사상 수많은 논의와 주장이 있어 왔습니다.

긍정심리학은 이러한 인류의 행복추구 이론들을 폭넓게 검토했고, 신약인증 과정처럼 엄격한 검증방법을 도입했습니다. 하지만, 결국 그 중 하나의 방법론에 해당합니다. 따라서 긍정심리학이 모든 사람에게 맞을 것이라는 생각은 적절하지 않습니다.

긍정심리학은 학문의 영역입니다. 행복을 학문적으로 접근하다 보면 이론과 공식에 천착할 위험이 있습니다. ‘나는 공식에 맞게 하루를 보냈나?, 다섯 가지 원칙이 적용되었나?’ 이런 식으로 생각하다 보면 정작 행복한 순간들을 놓칠 가능성이 생기는 것이지요.

결어

소크라테스는 근엄한 표정의 철학자가 아니었습니다. 아이들과 놀기를 좋아하고 술을 즐겨 마시는, ‘밝고 명랑한 꼿꼿함’(몽테뉴, 수상록)을 지닌 인물이었습니다.
저 또한 밝고 긍정적인 삶의 모습을 갖추기 위해 노력합니다. 나만의 Pleasure, Flow, Meaning 을 파악하고 정교화하기 위해 내면을 열심히 탐구합니다. 평생 지속할 즐거운 과제입니다.

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